La révolution des biocarburants : le chanvre pourrait-il remplacer les carburants fossiles ?


De ses innombrables utilisations industrielles à son puissant potentiel thérapeutique, le chanvre est clairement une plante prometteuse. Alors que nous entrons dans une nouvelle ère plus respectueuse de l’environnement, ses références environnementales sont désormais sous le feu des projecteurs. Le chanvre est-il la clé d’un avenir plus vert ?

Les combustibles fossiles détruisent la planète

Le pétrole, le charbon et le gaz naturel sont utilisés pour produire de l’énergie depuis plus d’un siècle. Connus collectivement sous le nom de combustibles fossiles, ils fournissent environ 80% de l’énergie mondiale; nous dépendons d’eux pour alimenter nos voitures, chauffer nos maisons et alimenter les industries du monde entier.

Les combustibles fossiles se sont formés au cours de millions d’années, mais juste au cours de leur courte période d’utilisation, il est clair que nous les brûlons à une vitesse étonnante. Ils sont une source d’énergie non renouvelable, donc une fois qu’ils sont partis, ils sont disparu.

Mais ce n’est pas leur seul revers. Les combustibles fossiles sont sans aucun doute le plus grand coupable de la crise climatique. Pour récolter leur énergie, ils doivent être brûlés. Cela libère des quantités considérables de dioxyde de carbone dans l’atmosphère, qui est un contributeur majeur au réchauffement climatique.

Le dévastateur impact environnemental des émissions de carbone est répandue. L’augmentation des températures mondiales a fait monter le niveau des mers. Des phénomènes météorologiques extrêmes ont détruit des maisons, des habitats et des exploitations agricoles. La pollution de l’air compromet la santé humaine et la pénurie alimentaire est en augmentation. Si nous ne faisons rien pour arrêter le changement climatique, les températures mondiales augmenteront probablement jusqu’à 5°C d’ici la fin de ce siècle.

Nous sommes à un tournant de notre approche de la crise climatique ; pour éviter que le réchauffement climatique dépasse 1,5°C – le point de non-retour – des changements urgents sont nécessaires. Lors du Sommet mondial COP26, près de 200 pays se sont engagés à mettre fin à leur utilisation des combustibles fossiles. Ainsi, la course pour trouver une source d’énergie durable et renouvelable est lancée.

Contrecoup des biocarburants

Le biocarburant s’est récemment révélé comme une alternative énergétique plus respectueuse de l’environnement. Il est fabriqué à partir de plantes, appelées biomasse, le biocarburant est donc une ressource renouvelable et son utilisation est en augmentation, la demande mondiale de biocarburant devant augmenter d’ici 28% au cours des 5 prochaines années.

Il existe deux grands types de biocarburants : le bioéthanol et le biodiesel. Le bioéthanol est principalement fabriqué à partir de canne à sucre ou de maïs. Ceux-ci sont fermentés, distillés, puis utilisés comme additif à l’essence. Le biodiesel est généralement fabriqué à partir d’huile de soja ou d’huile de palme, et il peut être utilisé dans n’importe quel moteur diesel.

L’idée du biocarburant est que l’agriculture compense les émissions de carbone produites lorsqu’il est brûlé. En effet, grâce à la photosynthèse, les plantes absorbent le dioxyde de carbone dans l’atmosphère. Ainsi, de la plantation des cultures à la récolte de l’énergie, les émissions nettes de carbone sont bien inférieures à celles des combustibles fossiles.

En théorie, les biocarburants devraient être la réponse à notre problème des combustibles fossiles. Cependant, dans la pratique, il semble que ce ne soit pas le cas. Une étude publiée dans Changement climatique en 2016 a révélé que les biocarburants ne sont pas du tout neutres en carbone et génèrent en fait une augmentation nette des émissions de carbone.

Et c’est de pire en pire. Contrairement aux combustibles fossiles, les biocarburants nécessitent une quantité importante de terres. Non seulement la recherche de terres agricoles appropriées s’est considérablement exacerbée la déforestation dans les régions tropicales, mais il y a aussi un ‘nourriture contre carburant‘ débat. De nombreuses matières premières utilisées pour produire des biocarburants sont également des cultures agricoles courantes, qui ont un impact négatif sur l’approvisionnement alimentaire ; avec moins de terres consacrées à l’agriculture et une demande accrue de cultures, les prix des denrées alimentaires montent en flèche et les familles à faible revenu des pays du Sud ne peuvent pas se permettre de manger.

Alors que de plus en plus de pays se tournent vers les biocarburants, les scientifiques avertissent que cela peut être tout aussi préjudiciable à l’environnement que l’utilisation de combustibles fossiles. Mais, jusqu’à récemment, les rapports sur les limites des biocarburants ont négligé un candidat crucial : la plante de chanvre.

Chanvre : l’avenir du carburant

Le chanvre est une espèce de Cannabis sativa plante spécifiquement cultivée à des fins industrielles. Souvent appelé le « cousin sobre » de la marijuana, le chanvre contient une quantité négligeable de composé psychoactif THC, il n’a donc pas de propriétés psychotropes.

Le chanvre peut être utilisé pour produire des tissus, des cordes, des isolants, du papier, des produits CBD, des produits alimentaires et bien plus encore. Bien qu’il soit utilisé depuis des milliers d’années, de nouvelles façons d’utiliser le chanvre apparaissent constamment. Le chanvre semble avoir une infinité Avantages environnementaux, et avec son rôle émergent au sein de l’industrie des biocarburants, il détient le potentiel de créer un avenir plus vert.

Le bioéthanol et le biodiesel peuvent être produits à partir des fibres de tige de chanvre et de l’huile de graines de chanvre, respectivement. Alors que l’intérêt scientifique pour la plante de cannabis continue de croître, il est clair que le chanvre pourrait changer la donne dans le monde des biocarburants. Mais qu’est-ce qui rend le chanvre meilleur que les cultures utilisées dans les biocarburants existants ?

Le chanvre prend 4x plus de dioxyde de carbone que la plante moyenne. Donc, le biocarburant de chanvre en fait pouvez compenser ses émissions de carbone et atteindre la neutralité carbone, contrairement à la production actuelle de biocarburants.

Le chanvre est également une plante à croissance incroyablement rapide ; il peut générer un rendement élevé en peu de temps, ce qui signifie qu’il s’agit d’un processus plus efficace que les cultures de biocarburants à croissance plus lente, comme la canne à sucre. Comme toute la plante de chanvre peut être utilisée, que ce soit pour la biomasse ou à d’autres fins industrielles, elle est également plus rentable pour les producteurs que d’autres cultures de biocarburants.

Si l’on reconsidère également les arguments relatifs à l’utilisation des terres, le chanvre est clairement le grand gagnant. La plante de chanvre peut pousser dans n’importe quel climat doux et dans de nombreux types de sols. Il ne nécessite ni pesticides ni herbicides et utilise un minimum d’eau et d’engrais. Par conséquent, le chanvre peut être cultivé sur des « terres marginales » – des sols à faible valeur agricole – qui contrecarrent le besoin de déforestation dans la recherche de nouvelles terres agricoles.

Comme il n’y a pas une énorme demande de chanvre comme source de nourriture, sa culture n’affecte pas le prix des cultures vivrières. De même, sa capacité à pousser dans un sol marginal signifie que le chanvre n’est pas en concurrence avec les cultures agricoles pour la terre. Ainsi, le chanvre n’a pas d’impact négatif sur l’approvisionnement alimentaire, contrairement aux cultures de biocarburants actuelles.

Les inconvénients du biocarburant au chanvre

Les avantages environnementaux du chanvre sont indéniables, mais rien n’est jamais parfait. Malgré sa capacité à pousser sur des terres marginales, le chanvre pousse beaucoup plus facilement dans un sol plus propice aux cultures. Nous devons donc considérer que, si le chanvre devait devenir notre principale source de biocarburant, il faudrait qu’il soit cultivé sur des terres agricoles – et ainsi le débat sur l’approvisionnement alimentaire revient en jeu.

Mais il y a une solution. Le chanvre peut agir comme un « purificateur du sol » ; il éponge les toxines et renvoie ses nutriments au sol environnant, laissant le sol en bien meilleur état qu’auparavant. Pour surmonter le dilemme « nourriture contre carburant », le chanvre pourrait donc être utilisé comme un culture de rotation. L’alternance de cycles de chanvre et de cultures vivrières pourrait résoudre le problème d’approvisionnement alimentaire, car l’amélioration de la qualité des sols générerait des rendements agricoles plus élevés.

Cependant, il existe une limitation majeure du biocarburant à base de chanvre. Le coût. Le chanvre nécessite un prétraitement avant d’être transformé en carburant, et cette étape supplémentaire rend sa production plus chère. Le chanvre reste également un culture de niche; en raison des restrictions de licence généralisées sur la culture du chanvre, les taux de production de biocarburant à base de chanvre sont très faibles.

Pour être une alternative viable aux biocarburants, l’industrie du chanvre a besoin d’investissements. Le cannabis a longtemps été diabolisé pour ses effets « nocifs » et le chanvre, par association, a été victime de cette stigmatisation de longue date. Mais alors que les chercheurs continuent de dévoiler le potentiel de la plante de cannabis – sur le plan thérapeutique, environnemental et économique – les entreprises liées au chanvre commencent à prospérer.

Le biocarburant à base de chanvre n’est pas la seule solution à la crise climatique. Bien qu’il y ait des avantages évidents à utiliser le chanvre par rapport à d’autres cultures de biocarburants, il existe des sources d’énergie renouvelables alternatives qui peuvent être encore plus respectueuses de l’environnement.

Cela étant dit, la plante de chanvre a de très bonnes références écologiques; il améliore la qualité des sols et de l’air, utilise peu d’eau et génère de l’énergie renouvelable. Le biocarburant à base de chanvre est certainement une piste à explorer, et plus il y aura de gens qui le connaîtront, mieux ce sera.

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